Een twintig miljoen jaar oude vlo die een bacterie bij zich draagt die mogelijk verwant is aan de pestbacterie, is ontdekt door wetenschappers. De vlo kwam ongeveer twintig miljoen jaar geleden vast te zitten in hars, samen met alle bacteriën die op dat moment op de vlo huisden. De hars fossiliseerde naar barnsteen en na miljoenen jaren is de vlo nog uitstekend bewaard. Onderzoekers hebben precies dat stukje barnsteen met de vlo erin ontdekt. Maar de bacterie die op de vlo huist, trok vooral hun aandacht.

De pest

De beruchte Yersinia pestis. Y. pestis lijkt qua vorm, omvang en andere kenmerken sterk op de gevonden bacterie. De Yersinia pestis. Y. pestis veroorzaakte de pest in de veertiende eeuw wat zorgde voor uitroeiing van de halve Europese bevolking. Het is onmogelijk om met zekerheid vast te stellen dat de gevonden bacterie verwant is aan Y. pestis. Toch zijn de onderzoekers daarvan overtuigd, want met name de vorm van de bacterie is opvallend.

Pest is ouder dan we dachten

Y. pestis kan namelijk bolvormig en staafvormig zijn. Deze twee vormen kwamen de onderzoekers ook tegen bij de bacterie op de 20 miljoen jaar oude vlo. De bacterie lijkt fysiek sterk op Y. pestis, maar deze bevindt zich ook nog eens op een plek op de vlo waar Y. pestis ook graag huist. Het is een bijzondere ontdekking als de oude bacterie op de vlo inderdaad verwant is aan Y. pestis. Dat betekent dat de familie van de pestbacterie al miljoenen jaren op aarde huist en niet ongeveer 20.000 jaar geleden voor het eerst leefde, zoals aangenomen werd.

Pestbacterie

De onderzoekers stellen nu dat de pestbacterie die mensen kan besmetten misschien tien- tot twintigduizend jaar geleden ontstond. Maar lang voor die tijd waren er al pestbacteriën die andere dieren besmetten, zoals knaagdieren. Een onderzoeker stelt dat het buitengewoon zou zijn als de gevonden bacterie een oude stam van Yersinia is. Dat zou aantonen dat de pest een oude ziekte is en waarschijnlijk lang voordat de mens ontstond al dieren infecteerde en dood maakte. Misschien heeft de pest wel een grotere rol in het verleden gespeeld dan altijd gedacht.

Bron: www.scientas.nl