Voorheen dienden katten altijd als een nuttig middel tegen de aanwezigheid van muizen in huis, maar uit een nieuw wetenschappelijk onderzoek blijkt dat dat niet meer altijd opgaat. Na de infectie met een bepaalde soort parasiet, raken muizen hun angst voor katten permanent kwijt.

Parasiet

Het parasiet waarmee sommige muizen besmet raken is de Toxoplasma gondii parasiet. Na besmetting met deze soort parasiet zijn muizen niet meer bang voor katten. Dit was al enige tijd bekend, maar nu blijkt dat nadat de muizen genezen van de parasiet, de angst voor de katten niet meer terugkeert. Oftewel, de muizen verliezen hun angst permanent. De parasiet zorgt er dus voor dat de structuur van de hersenen van de muizen anders blijft, waardoor ook het gedrag van de muizen verandert.

Hoe testen ze de angst bij muizen?

Onderzoekers gebruikten bij het experiment urine van katten om dit bij de muizen te testen. De urine wordt in de buurt van de muizen geplaatst als indicatie dat er een kat in de buurt is. Vervolgens is er gekeken naar de reactie van de muizen. Dit werd getest bij een aantal gezonde muizen, maar ook bij muizen besmet met de Toxoplasma gondii parasiet. Het blijkt dat zelfs na genezing van de Toxoplasma gondii parasiet er blijvende gedragsverandering plaatsvindt bij de muizen. Er is nog niet bekend welk mechanisme dit veroorzaakt.

Hoe wordt de parasiet verspreid?

De Toxoplasma gondii parasiet wordt door verschillende dieren verspreid. Eén daarvan is dus de kat. Hoe muizen vervolgens besmet raken met de parasiet gebeurt waarschijnlijk wanneer ze per ongeluk in contact komen met de ontlasting of urine van katten. Daarbij raken niet alleen dieren besmet, maar kunnen ook mensen met gemak geïnfecteerd raken door de parasiet. Bijvoorbeeld tijdens het eten van varkensvlees, dat nog niet goed gaar is.

Mensen

Weinig mensen weten ervan af, maar naar schatting is ongeveer een derde van de wereldbevolking besmet met de parasiet Toxoplasma gondii. Weinig gezonde mensen hebben er daadwerkelijk last van, maar er zijn wel aanwijzingen dat een infectie ook de structuur van mensenhersens verandert.

Bron: www.nu.nl